RR.HH. ¿Porque Extrañamos los Encuentros Casuales en el Enfriador de Agua?

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Las investigaciones sugieren que reunirse en persona es útil, especialmente para aquellos que no trabajan en estrecha colaboración, según The New York Times.

Un avance científico clave que eventualmente ayudaría a proteger a millones de personas del Covid-19 comenzó con un encuentro casual en una fotocopiadora, en 1997, entre la profesora Katalin Kariko y el Dr. Drew Weissman, cuyo trabajo sentó las bases para las vacunas Pfizer y Moderna.

Es exactamente el tipo de historia que tiene a los ejecutivos ansiosos por hacer que la gente vuelva a las oficinas. Las reuniones fortuitas como esta son esenciales para la innovación, dice la teoría. «El trabajo remoto prácticamente elimina el aprendizaje espontáneo y la creatividad porque no se encuentra con gente en la máquina de café», dijo recientemente a los accionistas Jamie Dimon, director ejecutivo de JP Morgan Chase.

La creatividad es difícil de cuantificar. Pero la investigación, que incluye estudios de empresas que trabajan de forma remota durante la pandemia, apoya el argumento de Dimon solo hasta cierto punto. Los datos muestran que el trabajo en la oficina es útil en una parte del proceso creativo: formar relaciones iniciales, particularmente con personas fuera de su esfera normal.

En el último año y medio, eso no ha estado sucediendo mucho, con una gran proporción de trabajadores de oficina aún remotos, y la variante Delta empujando a algunas empresas, incluidas Google y Ford, a mantener las oficinas cerradas hasta 2022. Una parte significativa de los trabajadores dicen que quieren regresar al menos parte del tiempo y que extrañan reunirse con sus colegas en la oficina.

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La investigación sugiere que estos encuentros perdidos tienen un efecto, pero que internet ha cambiado fundamentalmente lo que los científicos alguna vez pensaron sobre la colaboración. Bell Labs es el ejemplo clásico; reunió a científicos de todas las disciplinas en un edificio diseñado para encuentros casuales. Pero ahora, es mucho más fácil para las personas colaborar y aprender sobre el trabajo que se realiza en otros lugares.

Un estudio, por ejemplo, encontró que los matemáticos eran más propensos a citar a matemáticos que conocían y que vivían cerca. Pero en 2004 más o menos, con el auge de internet de fácil acceso y archivos de investigación en línea, la ventaja geográfica había desaparecido. Desde entonces, lo que ha tendido a importar a los científicos no ha sido su ubicación, sino el hecho de conocerse unos a otros.

Los científicos sociales llaman a las personas con las que no interactúas habitualmente con tus lazos débiles, y han descubierto que son importantes para la innovación porque aportan una perspectiva o experiencia diferente. Como explica un artículo de sociología seminal de 1973 de Mark Granovetter, las personas que trabajan en estrecha colaboración conocen mucha información redundante, mientras que conversar con vínculos débiles es más probable que conduzca a nuevas ideas.

Los investigadores advirtieron que puede llevar tiempo que aparezca el efecto de una disminución en las conversaciones con vínculos débiles, porque tales conversaciones son poco frecuentes y es más probable que el resultado sea un retraso en la innovación en lugar de una disminución en la productividad inmediata.

Un nuevo análisis de los anuncios de las 50 empresas públicas de videojuegos más grandes, realizado por Ben Waber y Zanele Munyikwa, encontró que las empresas que se trasladaron al trabajo remoto durante la pandemia tuvieron más retrasos en los nuevos productos que antes de la pandemia, mientras que las que trabajaron en persona sí cumplieron.

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Los investigadores tienen una hipótesis sobre por qué. También rastrearon miles de millones de comunicaciones (correo electrónico, chat y datos de calendario) entre los empleados de información de una docena de grandes empresas globales durante los últimos años. Descubrieron que mientras trabajaban de forma remota, los trabajadores individuales eran más productivos que antes y se comunicaban más con personas de diferentes niveles de la empresa y con colegas cercanos. Pero se comunicaron un 21% menos con sus lazos débiles. Quizás los desarrolladores de videojuegos perdieron el beneficio de pedirle a un compañero de trabajo de un departamento diferente que probara un prototipo, por ejemplo, o de encontrarse con alguien de marketing e intercambiar ideas para vender un nuevo juego.

«Creo que eventualmente la tecnología ayudará aquí, pero las cosas que están ampliamente disponibles hoy en día simplemente no lo hacen», dijo Waber, cofundador de Humanyze, una empresa de análisis del lugar de trabajo que comenzó en M.I.T. Media Lab, donde obtuvo un doctorado. “Probablemente estaría bien si esas conversaciones iniciales sobre el enfriador de agua ocurrieran de forma remota. Es menos probable que lo hagan «.

El Sr. Dimon observó algo similar en JPMorgan Chase. “Realizar trabajos de forma remota es más exitoso cuando las personas se conocen y ya tienen una gran cantidad de trabajo por hacer”, escribió. «No funciona tan bien cuando las personas no se conocen».

Otros estudios respaldan la importancia de encontrarse en persona al comienzo de una relación. En uno, los científicos examinaron lo que sucedió cuando los laboratorios de una universidad de París se trasladaron temporalmente a nuevas ubicaciones durante el tratamiento con asbesto. Trabajar en un edificio nuevo, con personas que trabajaban en diferentes cosas, aumentó la probabilidad de colaboración, incluso después de que los equipos volvieran a sus ubicaciones originales.

“Dentro de un campo, no será tan difícil conocer gente”, dijo Matt Clancy, quien estudia la economía de la innovación en la Universidad Estatal de Iowa y ha escrito sobre esta investigación. «La parte más difícil es cuando no sabes que están allí, no sabes que es valioso conocerlos, no sabes que su trabajo existe y es importante».

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Reunirse en persona también es importante para los lazos fuertes, pero nuevamente, parece que son las conversaciones iniciales las que importan, no necesariamente estar juntos 40 horas a la semana durante todo el año.

Kristie McAlpine, que investiga el comportamiento organizacional en Rutgers, estudió 99 equipos en una gran empresa de tecnología y comparó equipos en los que las personas tenían mayor flexibilidad, por lo que estaban juntos en la oficina con menos frecuencia, con aquellos que no la tenían. Estar en diferentes lugares conducía a una comunicación menos espontánea, tanto a charlas triviales como a conversaciones laborales y, en consecuencia, a una menor generación de ideas, descubrió. Sin embargo, cuando miró las etapas posteriores de los proyectos, después de que se formaron las ideas, cuando las personas las estaban llevando a cabo, no encontró que importara tanto si las personas estaban en el mismo lugar.

Lo cual «no significa desechar todo el trabajo remoto», dijo. «Podría ser que cuando trabajas en proyectos maduros, no necesites conversaciones en el pasillo».

De hecho, las largas horas de trabajo presencial pueden terminar disminuyendo la innovación porque ese tipo de horario no funciona para muchas personas, como las personas con discapacidades, las personas excluidas de los grupos internos de la oficina y los responsables del cuidado de los niños pequeños. o parientes enfermos.

Otro estudio, que utilizó la tecnología de rastreo de ubicación para seguir a científicos e ingenieros en una empresa de fabricación global, encontró que las personas que a menudo caminaban juntas en la oficina, como en su camino a la impresora o al baño, tenían muchas más probabilidades de terminar colaborando , especialmente al inicio de proyectos.

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«Para la mayoría de las colaboraciones, el despegue es la parte más desafiante, y es entonces cuando encontramos que la ubicación conjunta es más útil», dijo Felichism W. Kabo, científico investigador de la Universidad de Michigan y autor del estudio. «Cuando las personas tienen una relación anterior, es mucho más fácil mantenerla virtualmente».

Hay formas en que las organizaciones pueden fomentar las reuniones con personas que no se conocen, dijeron los investigadores. Para las empresas que traen trabajadores a la oficina unos días a la semana, puede ser útil exigir que las personas estén en la oficina los mismos días.

Para los trabajadores remotos, existen aplicaciones para intentar fomentar estas conexiones. Donut Watercooler, en Slack, fomenta las conversaciones triviales. Algunas empresas han organizado clubes de lectura virtuales o clases de cocina. Spark Collaboration empareja a los empleados de forma aleatoria para mantener conversaciones individuales, y las organizaciones han estado haciendo lo mismo con Zoom. Las herramientas en línea como Airmeet y Gather permiten a las personas moverse y encontrarse con otras personas, todo de forma virtual.

Para la profesora Kariko, hubo un largo período en el que parecía que su investigación sobre el ARN mensajero nunca obtendría financiación. Fue tan diferente al de sus colegas cercanos, ha dicho, que tuvo poco apoyo. Fue necesario ese encuentro en la fotocopiadora, conocer al Dr. Weissman, quien aportó una perspectiva diferente y el deseo de hacer una vacuna, para cambiar eso.

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