Cómo una Recesión podría Debilitar la Revolución del Trabajo desde Casa

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La cultura de la empresa pronto puede parecerse a lo que quieren los jefes, en lugar de lo que quieren los trabajadores, y eso podría significar mucha más gente en la oficina, según The Atlantic.

A veces, una tendencia que parece inevitable resulta ser una frágil criatura de las circunstancias. Por ejemplo, a lo largo de la década de 2010, una flota de empresas de tecnología de consumo tomó dinero de capital de riesgo para brindar servicios subsidiados, incluidos Uber y Lyft para viajes compartidos y DoorDash y Postmates para entrega de alimentos. Estas empresas se beneficiaron de un entorno de tipos de interés bajos, en el que los inversores estaban ansiosos por empresas con ambiciones de conquistar el mundo para gastar dinero y crecer. Luego terminó la fiesta: las tasas de interés subieron junto con los salarios nominales, los inversores exigieron ganancias y ahora una acción de Uber cuesta alrededor de un 40% de lo que cotizaba.

Recientemente, me he estado preguntando si la revolución del trabajo desde casa podría sufrir un destino similar. Claramente, la pandemia y la rápida recuperación económica ayudaron al trabajo remoto de varias maneras. El coronavirus cerró las oficinas y el mercado laboral ajustado resultante dio a los trabajadores el poder de renunciar a sus trabajos, luchar por más dinero y rechazar la tradición purgatoria de un viaje diario.

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Pero así como la revolución de Uber para todo se basó en un conjunto específico de condiciones económicas que cambiaron muy rápidamente, el trabajo remoto podría ser sensible a los cambios económicos enérgicos.

Para entender a dónde voy con esto, desafortunadamente tenemos que hablar sobre la economía de los EE. UU., que no es muy divertida. La inflación se aferra obstinadamente a un máximo de 40 años y los precios nominales de la gasolina han establecido un récord. La Reserva Federal está tratando de enfriar la demanda elevando las tasas de interés, incluso cuando los precios de la energía están aumentando en gran parte debido a factores globales, como la guerra en Ucrania que restringe el suministro de petróleo. Aunque una recesión no es inevitable, la Fed corre el riesgo de destruir tanta demanda que EE. UU. caiga en una recesión en los próximos uno o dos años. E incluso si el crecimiento no se vuelve negativo, es casi seguro que el aumento de las tasas de interés producirá menos inversión, menos crecimiento, despidos y un aumento del desempleo.

En un futuro cercano, entonces, la gerencia puede recuperar la ventaja sobre el trabajo, a medida que la Gran Resignación se convierte en el Gran Relajamiento Laboral. La cultura de la empresa se parecerá más a lo que quieren los jefes que a lo que quieren los trabajadores, y eso podría significar muchos más traseros en los asientos. Según encuestas realizadas por el economista de Stanford Nicholas Bloom, casi el 80% de los empleados dicen que prefieren trabajar en casa al menos un día a la semana. Pero los gerentes están divididos sobre la cuestión de si los trabajadores remotos son tan productivos como los trabajadores de oficina.

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}Ya estamos vislumbrando cómo una situación económica sombría podría hacer estallar la burbuja de las acciones, Hace varias semanas, Elon Musk les dijo a sus empleados que regresaran a la oficina o perderían sus trabajos. Inicialmente, esto parecía una amenaza directa por parte de un director ejecutivo excéntrico apasionado por la proximidad en la oficina. Pero días después, Tesla anunció que probablemente tendría que despedir al 10% de su fuerza laboral, lo que sugiere que Musk estaba usando la amenaza de regresar a la oficina para lograr que algunos de sus trabajadores renunciaran por su cuenta, sin la indignidad de anunciar un gran despido.

Este libro de jugadas moralmente dudoso está ampliamente disponible. Varias empresas de tecnología, incluida Apple, han probado (y en algunos casos han abandonado) una versión de esta estrategia de despido sigiloso, según el inversor Jason Calacanis. “Estas empresas son demasiado orgullosas para hacer despidos, así que en lugar de eso dicen: ‘¡Vuelve a la oficina o renuncia!’”, me dijo Calacanis en mi podcast, Plain English.

El multimillonario inmobiliario Stephen Ross articuló la otra cara de esta dinámica, prediciendo que así como los empleadores pueden usar una política de regreso a la oficina para alentar a los trabajadores a renunciar, los trabajadores pueden regresar para ganarse el afecto de sus jefes antes de que comiencen los despidos. “Los empleadores han dudado un poco porque no querían perder a sus empleados”, dijo a Bloomberg. “Pero creo que cuando entras en una recesión y la gente teme no tener trabajo, eso hará que la gente vuelva a la oficina. Tienes que hacer lo que sea necesario para mantener tu trabajo y ganarte la vida”.

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El trabajo remoto no es solo un desarrollo macroeconómico. Es una tendencia cultural que, como todas las tendencias, es sensible a las reacciones negativas. Aquí hay una historia que uno podría contar que resultaría en la erosión de las normas. En empresas sin una cultura sofisticada de trabajo a distancia, muchos trabajadores más jóvenes ya terminan a la deriva. En una recesión, más oficinas podrían hacer que estos trabajadores jóvenes regresen a la oficina. A medida que desarrollen habilidades unos con otros y sientan que sus fortunas aumentan, podría formarse un movimiento escéptico entre la Generación Z, que podría aprovechar esta oportunidad para participar en su pasatiempo favorito: la guerra generacional descarada. Los trabajadores jóvenes harían TikToks virales sobre cómo los trabajadores mayores se ven como una mierda todo el día, vagando adormilados de sus camas a sus sofás. Mientras que para los Millennials regordetes y ¡Nunca salir de tu casa es un poco patético! sería la idea general. El hecho de que el trabajo remoto pueda ser más desafiante para el grupo demográfico más activo en las redes sociales podría conducir a algunos lugares impredecibles.

A pesar de todo esto, no estoy listo para predecir con confianza que una recesión acabará con la revolución del trabajo remoto, por tres razones. En primer lugar, millones de trabajadores del conocimiento claramente prefieren el teletrabajo tan profundamente que se necesitaría algo mucho más fuerte que una recesión: ¿la duplicación de su salario? ¿un acto de Dios?—para que agreguen un viaje diario a su horario diario. En segundo lugar, las recesiones conducen a la bancarrota, especialmente entre las empresas con estructuras de costos desordenadas (como, por ejemplo, pagar por un espacio de oficina que nunca usa). A medida que mueren las empresas más antiguas y favorables a la oficina, las empresas más jóvenes que trabajan desde cualquier lugar podrían surgir para ocupar su espacio. En este escenario, el trabajo remoto no desaparecería en una recesión. Avanzaría, un funeral corporativo a la vez.

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En tercer lugar, desde un punto de vista puramente matemático, lo más racional que puede hacer una empresa de oficinas zombi durante una recesión es recortar el gasto en todo lo relacionado con la oficina. “Reducir los pies cuadrados de la oficina y volverse completamente remoto ahorra costos para muchas empresas”, me dijo Adam Ozimek, economista y defensor del trabajo remoto.

La recesión, si llega, será una prueba de estrés de un fenómeno emergente. El trabajo remoto prosperó cuando la pandemia estaba en su apogeo, cuando los gerentes estaban desesperados por retener a los empleados y cuando los trabajadores administrativos sabían que tenían poder. La pregunta es qué sucede cuando algunos de estos vientos de cola se debilitan. “Algunos empleadores responderán a una desaceleración con un plan de regreso a la oficina”, dijo Ozimek. “Algunos podrían estar felices de que el 20% de la fuerza laboral se vaya. Pero otros pueden ser realmente protectores con sus mejores talentos y dispuestos a hacer todo lo posible para mantenerlos”.

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