La Pandemia Acelera la Automatización de Compañías No Tradicionales

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Desde almacenes hasta campos petrolíferos, la inteligencia artificial, los robots y el software avanzado están dejando huella, según The Washington Post

En la actualidad, Estados Unidos produce aproximadamente la misma cantidad de bienes y servicios que antes de la pandemia del coronavirus, pero con 8,2 millones de trabajadores menos, lo que equivale a las nóminas combinadas de todos los empleadores en Chile, Bolivia, Paraguay y Uruguay.

Una mayor productividad es el raro rayo de luz que surge del mundo. La crisis de salud obligó a los ejecutivos a innovar, a menudo acelerando la introducción de robots industriales, software avanzado e inteligencia artificial que redujeron su dependencia de trabajadores que podrían enfermarse.

Incluso mientras millones de estadounidenses siguen sin trabajo, los minoristas, los procesadores de alimentos, los productores de energía, los fabricantes y los ferrocarriles están intensificando el uso de las máquinas. La automatización también puede recibir un impulso del plan de infraestructura del presidente Biden, que alentará la inversión nacional en fábricas de vanguardia, según Bank of America.

La adopción de la automatización por parte de los empleadores ha sobrevivido al movimiento de la economía de la recesión al repunte y está cobrando nueva vida ahora que muchas empresas luchan por atraer suficientes trabajadores para satisfacer la creciente demanda (en el primer mundo).

En Ohio, Huntington Bancshares está respondiendo consultas de docenas de clientes comerciales sobre el financiamiento para la compra de equipos, dijo a los inversionistas el director ejecutivo Stephen Steinour en una conferencia telefónica reciente. 

“Universalmente, hablan de la incapacidad de conseguir mano de obra adecuada, una rotación muy alta y una clara inflación salarial en el nivel más bajo. Una consecuencia de eso será una mayor inversión por parte de muchos de ellos en automatización ”, dijo Steinour.

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Esa actitud ha sido una bendición para empresas como Seegrid, un fabricante privado de carretillas elevadoras autónomas con sede en Pittsburgh, que vio duplicar sus ingresos el año pasado. Para fin de año, Seegrid, que es rentable, planea emplear a 350 trabajadores, frente a los 150 de hace un año, dijo el director ejecutivo Jim Rock.

El auge del comercio electrónico ha impulsado los pedidos de máquinas autónomas de la empresa: carretillas elevadoras convencionales mejoradas con cámaras, algoritmos avanzados y capacidades de aprendizaje automático. Las unidades levantan hasta cinco toneladas y cuentan con un historial sin accidentes, dijo.

“Los negocios son buenos. Soy optimista sobre este año y los próximos cinco años “, dijo Rock.

Los avances durante la última década en sensores, comunicaciones inalámbricas y óptica significan que los sistemas automatizados son cada vez más capaces. Desde simples tareas repetitivas, han pasado a tareas complejas como comprender las voces humanas, deshuesar pollos y manipular líquidos químicos.

Una mayor automatización ayudó a las empresas estadounidenses a superar la disrupción sin precedentes de la pandemia. Ajustada a la inflación, la productividad de USA ha aumentado en casi un 4% desde el cuarto trimestre de 2019, casi el doble del aumento en la producción por trabajador durante los últimos cinco trimestres, según la Oficina de Estadísticas Laborales.

“Durante la pandemia, las empresas se volvieron más productivas y aprendieron a hacer más con menos”, dijo Patrick Harker, presidente del Banco de la Reserva Federal de Filadelfia, esta semana.

En el primer trimestre, el gasto empresarial en equipos aumentó a una tasa anual ajustada estacionalmente del 16,7%, más del doble que la economía en general, según el Departamento de Comercio.

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Tres cuartas partes de las empresas encuestadas por McKinsey Global Institute el otoño pasado dijeron que esperan que la inversión en nuevas tecnologías se acelere hasta 2024. Si eso sucede, el crecimiento de la productividad en países del primer mundo podría aumentar en un punto porcentual completo, mejorando el nivel de vida y más que duplicar las tendencias prepandémicas, según un estudio de McKinsey.

Pilgrim’s Pride, un procesador de pollo con sede en Colorado, está implementando una “estrategia a largo plazo” de mayor automatización. La compañía redujo su fuerza laboral durante el año pasado en 1.200 personas y espera recortar otros 5.600 puestos de trabajo este año, dijo el mes pasado su director ejecutivo, Fabio Sandri.

Del mismo modo, Solaris Oilfield Infrastructure introdujo un sistema automatizado totalmente eléctrico que debería reducir la cantidad de trabajadores necesarios en un sitio de fracturación hidráulica o fracturación hidráulica en un 80%, dijo la compañía en una llamada reciente a inversionistas.

A medida que la economía sale de una profunda recesión, la producción normalmente se recupera más rápido que el mercado laboral. Hoy en día, el panorama se complica aún más por los cambios estructurales en lo que compran los consumidores y dónde se necesitan trabajadores.

Incluso una vez que el número total de puestos de trabajo vuelva a los niveles anteriores a la pandemia, se espera que el empleo crezca más lentamente que las estimaciones anteriores a la pandemia, dijeron economistas.

“No tenemos empleo para volver a la trayectoria anterior al covid, nunca”, dijo Gregory Daco, economista jefe de Estados Unidos para Oxford Economics.

No es que la automatización esté quitando puestos de trabajo a las personas; permite a las empresas que no pueden encontrar suficientes trabajadores para cumplir con los pedidos que, de otro modo, tendrían que rechazar.

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“No se despide trabajadores y se contrata un robot. Eso sucede exactamente en ningún momento ”, dijo David Autor, profesor de economía en el Instituto de Tecnología de Massachusetts.

De hecho, uno de los mayores usuarios de robots industriales del país, Amazon, anunció la semana pasada que planeaba contratar a 75.000 nuevos empleados para sus centros logísticos y de cumplimiento con un salario inicial promedio por hora de más de $ 17.

La compañía, que despliega más de 200.000 robots móviles en sus almacenes, dijo que pagará bonificaciones por firmar de hasta 1.000 dólares en algunas ubicaciones. Desde finales de 2019, Amazon ha contratado a 500.000 nuevos trabajadores, más que el empleo combinado de Ford, Caterpillar y Lockheed Martin. (El fundador de Amazon, Jeff Bezos, es dueño de The Washington Post).

Los analistas de Bank of America han denominado la era emergente de la colaboración entre trabajadores y robots como la era de los “robo sapiens”. Junto con los trabajadores necesarios para construir robots industriales o escribir código para software de producción automatizado, estos sistemas requieren que las personas los operen, mantengan y repare.

Aún así, para 2025, la economía global estará poblada por el doble de robots que en 2019, lo que significa que los trabajadores se enfrentan a años de interrupciones incluso después de que la pandemia sea un recuerdo, dijeron analistas de Bank of America en un nuevo informe. Hasta el 40% de los trabajos existentes en EE. UU. Se encuentran en categorías que son vulnerables a la automatización, como soporte de oficina, servicio de alimentos, producción y servicio al cliente, dijeron.

El Foro Económico Mundial pronosticó el año pasado que la automatización para 2025 generaría una ganancia de 12 millones de puestos de trabajo. Pero ese resultado positivo enmascara un enorme tumulto: la eliminación de 85 millones de empleos junto con la creación de 97 millones de nuevos.

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No es nada nuevo que las empresas estadounidenses introduzcan tipos de tecnología nuevos y más eficientes. La diferencia ahora es que la pandemia de coronavirus aceleró la introducción de la automatización en industrias que anteriormente habían sido lentas en adoptar tales sistemas.

El año pasado, por primera vez, las empresas fuera de la industria automotriz, un pionero de la automatización tradicional, representaron más de la mitad de los pedidos de robots industriales, según la Association for Advancing Automation, un grupo de la industria. Los últimos dos trimestres fueron el segundo y el tercero mejores para pedidos de la industria en casi 40 años de mantenimiento de registros, dijo Jeff Burnstein, presidente de la asociación.

Norfolk Southern, un importante operador ferroviario, está implementando “tecnología de visión artificial” para automatizar las inspecciones de vías férreas y vagones de carga, con el objetivo de “seguir el camino de ferrocarriles más eficientes y productivos”, dijo a los analistas el director ejecutivo Jim Squires.

Moderna, el fabricante de una vacuna contra el coronavirus, dijo a principios de este mes que planea aumentar su gasto en automatización digital e inversión en inteligencia artificial a 170 millones de dólares este año, frente a los 27 millones de hace dos años.

Albertsons ha comenzado una prueba de robots de reparto eléctricos fabricados por Tortoise, una empresa emergente de Silicon Valley, en dos de sus tiendas de comestibles Safeway en California. En Tyson Foods, los gerentes están invirtiendo en automatización para eliminar “los trabajos más difíciles y de mayor rotación”, dijo esta semana Donnie King, presidente de la unidad avícola de la compañía.

La pandemia ha iniciado un giro hacia la automatización, que se extenderá gradualmente por la economía, dijo Ethan Harris, director de economía global del Bank of America.

“Hay una ruptura del hielo. Eso es lo que están haciendo los acontecimientos recientes ”, dijo. “No es solo covid. Es la guerra comercial. Son preocupaciones de la cadena de suministro. Lo llamamos un cambio tectónico. Es un gran cambio, pero sucede lentamente “.

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Los cambios estructurales en la economía inspirados por la pandemia están impulsando la automatización. Los consumidores están comprando más bienes y servicios, incluida la atención médica, en línea. Es probable que menos personas trabajen cinco días a la semana en los edificios de oficinas del centro, lo que reduce la demanda de todas las empresas que respaldan el modelo tradicional de pasajeros y aumenta las ventas de tecnologías que facilitan el trabajo remoto.

Se espera que la economía estadounidense este año registre su mayor crecimiento desde mediados de la década de 1980. Pero debajo de la superficie, los trabajadores se verán involucrados en una migración masiva de industrias que ya no necesitan tantos trabajadores como antes de la pandemia a aquellos que necesitan más.

Gracias al crecimiento del comercio electrónico, los almacenes emplean casi un 6% más de trabajadores que en febrero de 2020. El sector del ocio y la hostelería, por otro lado, se mantiene un 17% por debajo de su nivel prepandémico. Aunque los hoteles, las aerolíneas y los parques temáticos han agregado casi 1 millón de puestos de trabajo en los últimos tres meses, la adopción de una mayor digitalización por parte de la industria, como los registros de hotel sin contacto, puede dejar el empleo deprimido.

Mientras tanto, muchas empresas informan problemas de contratación. El cuidado infantil inadecuado impide que muchas personas, especialmente mujeres, regresen al trabajo. Los temores persistentes de infectarse en el trabajo mantienen alejados a otros, y los USD 300 adicionales por semana en beneficios de desempleo federales suplementarios pueden permitir que algunos trabajadores sean pacientes para volver a ingresar al mercado laboral.

Las máquinas no tienen esos problemas. “La mano de obra en América del Norte es muy escasa”, dijo recientemente a los inversores Lee Banks, director de operaciones de Parker Hannifin. “Por eso, muchos de nuestros clientes están haciendo lo que nosotros hacemos. Realmente usando … la automatización cuando sea apropiado “.

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