Regreso de Puntillas a la Oficina ¿Por Minas Legales?

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La nueva normalidad en los lugares de trabajo nos enfrenta ha amenazas de responsabilidad y problemas complejos de cumplimiento que hasta hace poco se aplicaban más a entornos industriales, según The Wall Street Journal.

Las empresas desconfían de reabrir oficinas debido al riesgo de exponer a los empleados a Covid-19. También les preocupa su propia exposición legal en caso de que el personal se enferme.

A medida que aumentan los casos de Covid-19 en casi todos los países, las oficinas en todo el mundo han permanecido cerradas en su mayoría o solo se han reabierto parcialmente, y no solo por problemas de salud. Para los lugares de trabajo corporativos, la pandemia ha requerido el cumplimiento del tipo de complejas regulaciones de seguridad en el lugar de trabajo que, hasta hace poco, se aplicaban más a entornos industriales que a oficinas.

Los espacios de trabajo que no cumplan con los requisitos enfrentan una amenaza de responsabilidad en la que pocos tenían que pensar antes de la pandemia, dicen los abogados laborales.

“Una empresa no está acostumbrada a tener tanta carga desde el punto de vista de la seguridad en el lugar de trabajo”, dijo Travis Vance, abogado de la firma de empleo Fisher Phillips LLP, quien estima que ha asesorado a 600 empresas sobre cuestiones relacionadas con Covid-19. De aquellos que buscan reabrir, dijo, aproximadamente una cuarta parte ha decidido que los requisitos legales son demasiado desafiantes.

La lista de reglas y pautas que los empleadores deben consultar cuando reabrirán oficinas es variada, incluida la orientación de Seguridad y Salud Ocupacional y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. También incluye regulaciones a nivel local y estatal, donde se han creado muchos nuevos requisitos de seguridad en el lugar de trabajo específicos de Covid-19 para tratar de proteger a los empleados en medio de una pandemia que ha matado a más de 1,5 millones de personas en el mundo.

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Dichas regulaciones van desde las generales, incluida la necesidad de usar máscaras y asegurar el distanciamiento social, hasta las más granulares. Por ejemplo, la guía del estado de Nueva York para la reapertura de oficinas, abarca más de 100 puntos y cubre todo, desde los tipos de servicios que deben instalarse, como fuentes de agua sin contacto, hasta los tipos de registros médicos que se pueden mantener.

“Ahora, en todas partes hay un entorno potencialmente peligroso”, dijo Harris Mufson, abogado laboralista de Proskauer Rose LLP.

Un peso adicional para las empresas es la cantidad de cobertura que brindarán sus pólizas de compensación para trabajadores si los empleados dicen que se enfermaron en el trabajo. Al menos 17 estados ahora tienen leyes que asumen que un empleado que contrata con Covid-19 será considerado que fue infectado en la oficina, lo que desencadena la compensación de trabajadores. Los abogados laborales dicen que pedir a los empleados que firmen una exención antes de regresar al trabajo es poco probable que ofrezca protección en la mayoría de los estados.

Más allá de la preocupación por una posible enfermedad, la reapertura de oficinas presenta una serie de preocupaciones de privacidad y desafíos relacionados, incluido cómo almacenar la información biométrica recopilada de la temperatura de los empleados y los controles de síntomas.

Algunas empresas dicen que vale la pena correr el riesgo. Después de meses de tener a sus 40 empleados trabajando desde casa, la empresa de capacitación laboral 1Huddle Inc. abrió una nueva sede en Nueva Jersey, en septiembre. La compañía primero consultó con abogados y, siguiendo sus consejos, no requiere que nadie venga, dice el CEO Sam Caucci. 

Para permitir el distanciamiento social, la empresa limitó la asistencia a ocho personas. Ordenó máscaras e instaló una unidad HVAC adicional para mejorar la ventilación. La compañía también está pagando un seguro adicional de responsabilidad civil, dijo Caucci. 

“No somos un Walmart o una empresa de tecnología bien establecida donde ya tienes una marca construida”, dijo Caucci. Como pequeña empresa, dijo, sentía que la empresa necesitaba una oficina para ayudar a que su cultura se mantuviera fuerte.

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Muchos otros han tardado en regresar. Las oficinas en 10 áreas metropolitanas importantes, incluidas Nueva York, Filadelfia y San Francisco, tienen una tasa de ocupación promedio del 25% en comparación con más del 97% antes de la pandemia, según los datos publicados este mes por Kastle Systems, que brinda servicios administrados de seguridad de oficinas.

Un estudio publicado este mes por los CDC encontró que los adultos empleados que dieron positivo en la prueba de Covid-19 tenían casi el doble de probabilidades de informar que iban regularmente a una oficina o escuela que los que dieron negativo, y concluyó que los empleadores deberían permitir el trabajo desde … casa donde sea posible.

Neil Murray, director ejecutivo de soluciones corporativas para la firma de bienes raíces comerciales Jones Lang LaSalle Inc., dijo que en general no veía a los empleadores obligar a la gente a retroceder. “No creo que sea impulsado por la responsabilidad. Creo que está impulsado por una preocupación genuina por las personas ”, dijo Murray, y agregó que, además de las preocupaciones de salud, los horarios escolares y de cuidado infantil interrumpidos también dificultan que muchos trabajadores reanuden la vida normal de la oficina. La compañía, conocida como JLL, dijo que abrió 131 de sus 135 oficinas en USA con restricciones de capacidad y con asistencia voluntaria.

Algunos empleadores han sido demandados con reclamos relacionados con Covid-19, aunque la mayoría provienen de entornos industriales en lugar de oficinas. Un juez federal en Nueva York desestimó recientemente una demanda presentada por trabajadores de almacén de Amazon.com Inc. alegando que la compañía creó una molestia pública al no mantener un espacio de trabajo seguro. El juez dijo: “Las políticas laborales impuestas por la corte podrían someter a la industria a esquemas regulatorios muy diferentes y costosos en tiempos de crisis económica”, escribió el juez.

Si bien el listón para demostrar la negligencia del empleador en cuestiones de seguridad ha sido tradicionalmente alto en los EE. UU., Los expertos legales dicen que dado el panorama cambiante de tales regulaciones, el coronavirus ha presentado nuevos desafíos de cumplimiento. Muchas demandas en el lugar de trabajo relacionadas con el coronavirus dirigidas a empleadores en entornos minoristas, logísticos y de atención médica se han centrado en si los empleadores se adhirieron a las pautas estatales y federales para reducir la propagación del virus. Michigan, Carolina del Norte, Nevada y varios otros estados aprobaron leyes que protegen a los empleadores en algunos casos de demandas relacionadas con Covid-19 si las empresas han tomado las medidas requeridas por la ley para mantener seguros a los empleados.

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